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Ciel des Hommes

Possibles lacs de méthane sur Titan

Lundi 31 juillet 2006

Des lacs de méthane ont-ils été découverts sur Titan ? Cette passionnante possibilité a été rendue plausible par des analyses d’images radar obtenues la semaine dernière par la sonde spatiale Cassini actuellement en orbite autour de Saturne. L’image ci-dessus est l’écho radar renvoyé par un terrain situé près du pôle nord de Titan et mesurant environ 200 km de côté. Des indices probants liés entre autres à l’absorption complète de l’onde radar par les zones les plus sombres de l’image, ce qui implique qu’elles sont dotées d’une surface extrêmement lisse, autorisent à penser qu’il pourrait s’agir d’étendues d’hydrocarbures liquides, d’autant qu’elles sont apparemment reliées à un réseau d’affluents. Si ces résultats se confirment, Titan serait le deuxième corps du système solaire à posséder des étendues liquides à sa surface, le premier n’étant autre que la Terre elle-même. De nouvelles observations programmées lors des prochains survols de Titan par Cassini permettront de mettre à l’épreuve cette hypothèse des lacs de méthane en étudiant la façon dont les vents modifient éventuellement l’aspect de ces zones

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Crédit: Cassini Radar Mapper, JPL, ESA, NASA

Traduction réalisée par : Didier Jamet  > lire le texte original

Auteurs et éditeurs : Robert Nemiroff (MTU) & Jerry Bonnell (UMCP)

Représentant technique de la Nasa : Jay Norris

Un service de : ASD de NASA / GSFC & Michigan Tech. U.

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