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Ciel des Hommes

Antiques anneaux de Saturne ?

Lundi 17 décembre 2007

Quel âge ont les anneaux de Saturne ? Difficile à dire. Une possibilité serait que les anneaux se soient formés assez récemment à l’échelle de l’histoire du système solaire. Il y a peut-être quelque 100 millions d’années, une petite lune serait venue se briser au voisinage de Saturne. Parmi les indices de cette relative jeunesse, on trouve une analyse de stabilité des anneaux, et aussi le fait que les anneaux paraissent très brillants et relativement peu affectés par les nombreux impacts de petits météores sombres qui n’auraient pas manqué d’intervenir entre temps. Cependant de nouveaux indices autorisent à penser qu’au moins certains des anneaux de Saturne pourraient être âgés de plusieurs milliards d’années, soit presque aussi vieux que Saturne elle-même. Un examen soigneux des images de la sonde spatiale Cassini-Huygens a en effet mis en évidence le fait que des particules des anneaux de Saturne s'agglomèrent temporairement avant d’entrer de nouveau en collision, recyclant ainsi efficacement les particules des anneaux et apportant régulièrement de la glace fraîche et brillante à la surface. Les anneaux de Saturne apparaissent ici en vraies couleurs vus par la sonde spatiale Cassini fin octobre 2007. La brillante et glacée Téthys, une lune de Saturne probablement polie par un sablage de particules glacées en provenance de sa lune sœur Encelade, est visible en avant-plan des anneaux plus sombres.

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Crédit: Cassini Imaging Team, SSI, JPL, ESA, NASA

Traduction réalisée par : Didier Jamet  > lire le texte original

Auteurs et éditeurs : Robert Nemiroff (MTU) & Jerry Bonnell (UMCP)

Représentant technique de la Nasa : Jay Norris

Un service de : ASD de NASA / GSFC & Michigan Tech. U.

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