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Ciel des Hommes

Le Lunokhod, ou réflexions sur un robot lunaire

Dimanche 6 juin 2010

On pourrait le prendre pour une mignonne création extraterrestre, mais c’est sur notre bonne vieille planète que ce robot a été conçu. Lancé en 1970, ses réflecteurs catadioptriques continuent à réfléchir les rayons laser émis depuis la Terre. Le 17 novembre 1970, le vaisseau spatial soviétique Luna 17 a posé le premier robot piloté à distance sur la Lune. Connu sous le nom de Lunokhod 1, il pèse un peu plus de 1000 kg et a été conçu pour fonctionner pendant 90 jours en étant guidé en temps réel par une équipe de 5 personnes près de Moscou, en Russie. L'engin à huit roues au look futuriste été juché au sommet d'un module de descente pourvu de rampes s'étendant des deux côtés offrant ainsi des chemins alternatifs au cas où la surface d'un des côtés était bloqué par des rochers. Lunokhod 1 a parcouru Mare Imbrium (la mer des pluies) 11 mois durant, ce qui en fait une des plus grandes réussites du programme soviétique d'exploration lunaire. Bien que les opérations de Lunokhod aient officiellement cessé le 4 octobre 1971, La sonde spatiale LRO l’a retrouvé en 2010, si bien qu’un rayon laser tiré précisément dans sa direction a été parfaitement renvoyé par ses réflecteurs. Ces tirs de laser sur des cibles réfléchissantes lunaires permettent aujourd’hui encore de mesurer les variations de l’orbite lunaire au millimètre près, ce qui est d’un grand intérêt dans la perspective de pouvoir tester certaines théories de la gravitation alternatives à la relativité.

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Crédit: Lavochkin Association

Traduction réalisée par : Didier Jamet  > lire le texte original

Auteurs et éditeurs : Robert Nemiroff (MTU) & Jerry Bonnell (UMCP)

Représentant technique de la Nasa : Jay Norris

Un service de : ASD de NASA / GSFC & Michigan Tech. U.

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