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Ciel des Hommes

Le grand W

Vendredi 18 mars 2016

Cinq brillantes étoiles dessinent une lettre rare dans la constellation de Cassiopée. S'étendant sur environ 15° d'arc avec en arrière plan de riches champs stellaires, cette scène comprend également des nébuleuses sombres, d'autres brillantes, et des amas d'étoiles disséminés tout au long de la Voie lactée. Avec ses nuances jaunes-orangées, Shedar, l'étoile la plus brillante de Cassiopée, est particulièrement remarquable en bas à droite de l'image. Cette étoile géante, si elle est moins chaude que le Soleil, présente un diamètre 40 fois supérieur, ce qui explique pourquoi nous la voyons si bien en dépit des 230 années-lumière qui nous en séparent. Au milieu du W, Gamma Cas, une géante bleue celle-ci, est encore plus éloignée, avec une distance de 550 années-lumière. À l'inverse de Shedar, Gamma Cas est beaucoup plus chaude que le Soleil. Son intense rayonnement ultraviolet ionise les atomes d'hydrogène du milieu interstellaire l'environnant, lesquels produisent une émission rougeâtre caractéristique, le H-alpha, visible sur cette image, lorsqu'ils récupèrent les électrons qui leur ont été arrachés par le rayonnement ultraviolet. Si des êtres doués d'intelligence vivaient dans le système d'Alpha du Centaure, ils verraient également ce W dans leur ciel. Notre Soleil, distant d'à peine 4,3 années-lumière, serait une brillante sixième étoile prolongeant le W vers le bas et la gauche de ce champ.

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Image Crédit & Copyright: Rogelio Bernal Andreo (Deep Sky Colors)

Traduction réalisée par : Didier Jamet  > lire le texte original

Auteurs et éditeurs : Robert Nemiroff (MTU) & Jerry Bonnell (UMCP)

Représentant technique de la Nasa : Jay Norris

Un service de : ASD de NASA / GSFC & Michigan Tech. U.

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