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Ciel des Hommes

Saturne

article de Didier Jamet et Fabrice Mottez

paru le 29 juin 2002

Sixième planète du système solaire. C'est la seconde planète géante, par son éloignement et par ses dimensions. Saturne est spécialement réputée pour ses anneaux, qui sont les plus beaux du système solaire, et les seuls visibles aisément depuis la Terre.

La distance de Saturne au Soleil est de 9.54 unités astronomiques (une unité pour la Terre). Elle parcourt son orbite à 9,65 km/s et fait un tour complet en 29 ans.

Son diamètre équatorial est de 120 000km, soit presque dix fois celui de la Terre. La planète est relativement aplatie. Son diamètre le long de l'axe des pôles est de 10% moindre que celui à l’équateur.

Sa densité moyenne est de 0,7 (c'est la planète la moins dense du Système Solaire. S’il existait un Océan suffisamment grand pour qu’elle puisse y amerrir, Saturne flotterait à la surface !).

L'accélération gravitationnelle à sa surface est de 11 km par secondes (contre 9.8 pour la Terre). On pèserait donc un peu plus lourd à la surface de Saturne qu'à celle de la Terre (mais la surface de Saturne est gazeuse et on tomberait).

Comme beaucoup de corps gazeux, la rotation de Saturne sur lui même dépend de la latitude. Cette rotation se fait en 10 heures 14 minutes à l'équateur, et en 10 heures et 38 minutes près des pôles.

La température sur Saturne est de l'ordre de 85 Kelvins, c'est à dire moins 188 degrés Celsius.

Saturne a été survolée par Pionner 11 en 1979, puis par Voyager 1 en 1980 et Voyager 2 en 1986.

La sonde Cassini devrait se mettre en orbite autour de Saturne. L'arrivée est prévue en 2004. Cassini porte également la sonde Huygens qui devrait se poser sur le satellite Titan.

 

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Sirius
Saturne vue depuis une distance de 21 millions de kilomètres en 1981 par la sonde Voyager 2. C'est une image en vraies couleurs. On peut voir quatre des satellites de Saturne : Téthys, Dioné, Rhéa, et (moins évident à repérer) Mimas. L'ombre portée sur la planète est celle de Téthys.
Crédit : NASA

 

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