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Ciel des Hommes

L'hexagone de Saturne

Mercredi 20 février 2013

Comment un système nuageux peut-il former cet hexagone sur Saturne ? À vrai dire, personne n'a d'idée très claire de la façon dont cet insolite système nuageux hexagonal qui enserre le pôle nord de Saturne a bien pu se former. Et lorsqu'on s'interroge sur la question de savoir comment il peut maintenir sa forme et combien de temps il durera, le mystère s'épaissit encore. Observée pour la première fois lors des survols de Saturne menés par les sondes spatiales Voyager au début des années 1980, personne n'a revu depuis pareille structure dans tout le système solaire. Comme si le pôle sud de Saturne n'était pas assez étrange avec son tourbillon en rotation, le pôle nord l'est plus encore. L'étrange formation nuageuse est photographiée en détails sur cette image prise récemment par la sonde spatiale Cassini actuellement en orbite autour de Saturne. Avec d'autres, cette image montre la stabilité du système hexagonal plus de 20 ans après le passage des Voyagers. Des films montrent clairement le maintien de la structure hexagonale même au fil des rotations. Contrairement aux cellules nuageuses hexagonales qu'on peut observer dans l'atmosphère terrestre, le système nuageux de Saturne présente six côtés bien définis et de longueur presque parfaitement égale. Quatre Terres pourraient aisément prendre place à l'intérieur de l'hexagone. L'ombre de la géante gazeuse éclipse son système d'anneaux, dont seule une partie reste visible en haut à droite.

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Image Credit: NASA/JPL-Caltech/Space Science Institute

Traduction réalisée par : Didier Jamet  > lire le texte original

Auteurs et éditeurs : Robert Nemiroff (MTU) & Jerry Bonnell (UMCP)

Représentant technique de la Nasa : Jay Norris

Un service de : ASD de NASA / GSFC & Michigan Tech. U.

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