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Ciel des Hommes

Sirius

article de Didier Jamet et Fabrice Mottez

paru le 02 avril 2002

Aussi appelée Alpha du Grand Chien.
C'est l'étoile la plus brillante de notre voûte étoilée, de magnitude apparente -1,41.

C'est une étoile de type A, chaude. Sa masse vaut deux fois celle du Soleil, son diamètre est 1,7 fois celui du Soleil. C'est en fait une étoile double, sa compagne est une naine blanche d'une masse solaire, et plus petite que la Terre (5800 km de rayon, 6400 pour la Terre). Sirius B tourne autour de Sirius A en 50 ans suivant une orbite très allongée.

Les Dogons, peuple du Mali, semblent connaître depuis toujours l'existence de Sirius B, qui joue un rôle central dans leur mythologie étonnamment complexe, alors que celui-ci est parfaitement invisible à l'oeil nu. Cette mystérieuse intuition soulève bien des interrogations parmi les scientifiques qui se sont penchés sur la question, dont Jean-Marc Bonnet-Bidaud, du CEA. Il a d’ailleurs participé à un voyage ethnographique en compagnie de Germaine Dieterlen, grande spécialiste des Dogons, afin de remonter aux sources de l’énigme. Pour l’instant, aucune explication satisfaisante n’a pu y être apportée

Autre excentricité de Sirius, des indices suggèrent qu'il pourrait y avoir un autre compagnon. Des observations faites dans l'antiquité semblent indiquer que Sirius etait rouge, alors qu'elle ne l'est plus actuellement. Ce changement de couleur pourrait être dû à une interaction avec ce compagnon, ou avec un nuage de gaz interstellaire.

Quelle que soit leur nombre, leur distance au Soleil est de 2,6 parsecs, soit 8,6 années lumière. Elle figure à la septième place au palmarès des étoiles les plus proches.

On voit facilement Sirius, le soir en hiver dans l'hémisphère nord, "en bas à gauche" d'Orion.

 

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Solaire (Vent)
Sirius A, et sa compagne Sirius B, une naine blanche
Crédit : Bonnet-Bidaud - Colas - Lecacheux - CEA - Observatoire de Paris

 

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Sirius

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